¿Qué es un meme (y cómo se originó)?

Si ha utilizado Internet durante más de unos días, probablemente haya visto un meme. Se han convertido en una parte integral de la vida en línea moderna. Pero, ¿por dónde empezaron? ¿Cómo han evolucionado? ¿Y de dónde vino la palabra “meme”, de todos modos?

¿De dónde vino la palabra “meme”?

El primer caso publicado de la palabra meme (pronunciado “Meem”, no yo-yo), se remonta al libro de Richard Dawkins de 1976, The Selfish Gene. Dawkins se refirió a él como un “Mimeme”, una palabra derivada del griego que significa “lo que se imita”. Luego, la palabra se abrevió a simplemente “meme” debido a su similitud con la palabra “gen”.

Dawkins acuñó el término porque estaba tratando de averiguar si había una unidad medible que describiera cómo las ideas se difundieron y propagaron a través de generaciones. Entonces, en pocas palabras, un meme es para una idea lo que es un gen para un rasgo físico. Y al igual que los genes y los rasgos físicos evolucionan a través de la selección natural, Dawkins creía que cualquier cosa capaz de evolucionar, como los memes y las ideas, también lo hacía a través de la selección natural.

Aquí es de donde se deriva la forma moderna de la palabra “meme”, la idea de la reproducción, selección y evolución de ideas, todas ellas desarrollándose en el mayor campo de pruebas de ideas jamás creado: Internet.

¿Había memes antes de Internet?

Los memes existen desde mucho antes de que existiera Internet. De hecho, han existido desde antes de que Dawkins acuñara el término, apareciendo ya en el 79 d.C. en una ruina de Pompeya y hasta en la década de 1970, en graffiti.

La Plaza Sator es un palíndromo de las cinco palabras “SATOR AREPO TENET OPERA ROTAS”, una encima de la siguiente. Puede leer en cualquier dirección (suponiendo que lea latín), incluso al revés y al revés. Aunque nadie sabe con certeza qué significa, se ha manifestado a lo largo de los siglos en diferentes culturas de todo el mundo, incluidas Francia, Inglaterra, Siria e Italia.

Frodo Baggins, el personaje ficticio de la trilogía El señor de los anillos de JRR Tolkien, también se convirtió en parte de un meme. La frase “Frodo Lives” estaba impresa en graffiti, botones e incluso calcomanías en los parachoques de los autos. Con frecuencia lo usaban personas que sentían que Frodo, que fue enviado a Mordor en una misión de muerte por personas poderosas con sus propias agendas, era una buena metáfora de ser retenido por “El Hombre”.

Otro ejemplo de memes ocurrió en Usenet a principios de la década de 1990: la Ley de Godwin. Aunque inicialmente fue concebido para un foro de discusión de grupos de noticias, sigue siendo tan aplicable hoy como lo era hace casi 30 años. La Ley de Godwin establece que “A medida que se alarga una discusión en Usenet, la probabilidad de una comparación entre nazis o Hitler se acerca a uno”. Una vez que un hilo llegaba a ese punto, tradicionalmente se consideraba terminado, y quienquiera que mencionara a los nazis perdió inmediatamente toda credibilidad en el argumento.

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¿Cuáles fueron los primeros memes de Internet?

El primer meme viral de Internet se puede atribuir a un bebé bailarín en particular que se difundió por Internet, antes de aparecer finalmente en un episodio de Ally McBeal.

En 1996, el diseñador gráfico Michael Girard creó un software que mostraba cómo se podía programar y proyectar el movimiento a través de computadoras. El diseño final fue el modelo de un bebé que mostraba diferentes movimientos del Cha-Cha-Cha. Luego, el empleador de Girard envió la demostración a los desarrolladores para mostrar las capacidades de su software. Una de las demostraciones llegó a la bandeja de entrada de un empleado de LucasArts, quien luego convirtió el video en un GIF y lo compartió (en gran parte a través de foros y correo electrónico, pero también en la floreciente web), lo que lo convirtió en una sensación viral generalizada.

Hampster Dance fue otro de los primeros memes populares de Internet. Era un sitio web que presentaba filas de hámsters GIF animados bailando una versión acelerada de “Whistle Stop”, una canción utilizada en los créditos de Robin Hood de Walt Disney. El sitio fue creado por una estudiante de arte canadiense en un concurso con su hermana y una amiga en 1998, para ver quién podía generar más tráfico web en línea.

Después de solo generar 600 visitas en 8 meses, su sitio web de repente se volvió viral. En solo cuatro días, su sitio obtuvo más de 600.000 visitas, ganando popularidad a través del correo electrónico, blogs e incluso pegatinas en los parachoques.

¿Cómo han evolucionado los memes desde entonces?

Con el amplio uso de las redes sociales y sitios como Reddit, 9GAG y 4Chan, se ha vuelto cada vez más fácil para los memes ganar popularidad y volverse virales de la noche a la mañana, con millones de visitantes diarios que buscan tener una o dos lol

Antes de que apareciera Internet, los memes tendían a tener un significado político o cultural, y su popularidad duró mucho más que en la actualidad. Si bien algunos memes hoy en día aún pueden mostrar longevidad, la mayoría pasan de ser virales a olvidados en un tiempo relativamente corto. Esto se debe en parte a lo rápido que se mueve Internet (siempre hay algo nuevo para llamar tu atención) y en parte a lo fácil que es crear memes.

Los memes también se han alejado de los temas políticos o culturales para centrarse más en las referencias de la cultura pop y las observaciones sarcásticas de la vida, lo que los hace identificables, divertidos y más fáciles de difundir como la pólvora en la web.

Un caso significativo de evolución en un meme tendría que ser LOLCats y todo el lenguaje que rodea al propio meme. Los LOLCats utilizan un estilo creativo de ortografía con sus memes, llamado lolspeak, que personifica a los gatos representados en imágenes. Usar errores ortográficos y tiempos verbales incorrectos para formar oraciones en una estructura común, donde “¿Puedo comer una hamburguesa con queso?” se traduciría como “i can has cheezberger”.

A partir de 2010, el Proyecto de traducción de la Biblia LOLCat terminó una traducción de la Biblia al idioma lols, llegando incluso a traducir también el Nuevo Testamento. Pero las cosas no se detienen ahí: nació un lenguaje de programación esotérico llamado LOLCode, usando el mismo formato de hablar en los memes de LOLCats, para formar un meme en constante evolución más allá de una simple imagen.

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